Ciencia sin seso… locura doble

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Otra de monedas

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Pocas cosas son inmutables en este mundo. Todo cambia y todo es relativo. Incluso la probabilidad de un suceso puede ser algo cambiante. Me explico.

Habitualmente vemos el mundo de la probabilidad desde un punto de vista frecuentista. Si tenemos un dado con seis caras asumimos que cada cara tiene una probabilidad de aparecer de una entre seis cada vez que lancemos el dado (suponiendo que el dado es legal y todas las caras tienen la misma probabilidad de salir).

Si tenemos dudas sobre si el dado es legal, lo que hacemos es tirar el dado un número enorme de veces hasta que somos capaces de calcular cuántas veces es predecible que aparezca cada cara, calculando así su probabilidad. Pero, en ambos casos, una vez que obtenemos el dato, ya no nos movemos de ahí. Pase lo que pase, seguiremos afirmando que la probabilidad de sacar un cinco en una tirada es un sexto.

Pero a veces la probabilidad puede cambiar y volverse diferente de la que preestablecimos en un comienzo. Una probabilidad inicial puede cambiar si inyectamos información nueva en el sistema y puede depender de eventos que vayan sucediendo a lo largo del tiempo. Esto da origen al punto de vista estadístico bayesiano, basado en gran parte en la regla de Bayes, en el que la probabilidad de un evento puede ir actualizándose a lo largo del tiempo. Pongamos un ejemplo.

Supongamos, como no, que tenemos tres monedas. Pero son tres monedas muy particulares, ya que solo una de ellas es legal (cara y cruz, CZ). De las otras dos, una tiene dos caras (CC) y la otra, dos cruces (ZZ). Ahora metemos las tres monedas en una bolsa y sacamos una de ellas sin mirar. La pregunta es: ¿cuál es la probabilidad de haber sacado la moneda con dos caras?.

¡Qué sencillo!, pensaréis la mayoría. Es el típico caso de eventos favorables dividido por eventos posibles. Como hay un evento favorable (CC) y tres posibles (CC, ZZ y CZ), la probabilidad es de un tercio. Tenemos una probabilidad del 33% de haber sacado la moneda con dos caras.

Pero, ¿qué pasa si os digo que lanzo la moneda al aire y me sale cara?. ¿Sigo teniendo la misma probabilidad de un tercio de tener la moneda con dos caras en la mano?. La respuesta, evidentemente, es no. ¿Y cuál es ahora la probabilidad de tener en la mano la moneda con dos caras?. Para calcularlo no nos valen los eventos favorables y los posibles, sino que tenemos que recurrir a la regla de Bayes. Vamos a razonarla.

La probabilidad de que se produzcan dos sucesos independientes A y B es igual a la probabilidad de A por la probabilidad de B. En el caso de que los dos sucesos sean dependientes, la probabilidad de A y B sería igual a la probabilidad de A por la probabilidad de B una vez que se ha producido A:

P(A y B) = P(A) x P(B|A)

Llevándolo al ejemplo de nuestras monedas, la probabilidad de que salga cara y de que tengamos la moneda de dos caras podemos expresarla como

P(C y CC) = P(C) x P(CC|C) (probabilidad de obtener cara por probabilidad de tener la moneda CC una vez que sale cara).

Pero también lo podemos expresar al revés:

P(C y CC) = P(CC) x P(C|CC) (probabilidad de tener la moneda CC por la probabilidad de sacar cara si tenemos la moneda CC).

Así que podemos igualar las dos expresiones y obtener nuestra buscada regla de Bayes:

P(C) x P(CC|C) = P(CC) x P(C|CC)

P(CC|C) = [P(CC) x P(C|CC)] / P(C)

Vamos a calcular nuestra probabilidad de tener la moneda CC si hemos sacado cara. Sabemos que P(CC) = 1/3. P(C|CC) = 1: si tenemos la moneda con dos caras la posibilidad de que salga cara es del 100%. ¿Cuál es la P(C)?.

La probabilidad de sacar cara será igual a la probabilidad de haber sacado de la bolsa la moneda ZZ por la posibilidad de tener cara con ZZ más la probabilidad de haber sacado CC por la probabilidad de cara con CC más la probabilidad de haber sacado la moneda legal por la probabilidad de cara con esta moneda:

P(C) = (1/3 x 0) + (1/3 x 1/2) + (1/3 x 1) = 1/2

Luego, P(CC|C) = [1 x 1/3] / 1/2 = 2/3 = 0,66

Esto quiere decir que si hemos tirado la moneda y ha salido cara, la probabilidad de que tengamos la moneda con dos caras sube del 33% al 66% (y la de tener la moneda con dos cruces baja del 33% al 0).

¿Veis cómo se ha actualizado la probabilidad?. ¿Qué pasaría si volvemos a lanzar la moneda y vuelve a salir cara?. ¿Cuál sería entonces la probabilidad de tener la moneda con dos caras?. Vamos a calcularlo siguiendo el mismo razonamiento:

P(CC|C) = [P(CC) x P(C|CC)] / P(C)

En este caso, P(CC) ya no vale 1/3, sino 2/3. P(C|CC) sigue valiendo 1. Por último P(C) también se ha modificado: ya hemos descartado la posibilidad de haber sacado la moneda con dos cruces, así que la probabilidad de sacar cara en el segundo lanzamiento es la probabilidad de tener CC por la probabilidad de cara con CC más la probabilidad de tener la moneda legal por la probabilidad de cara con esta moneda:

P(C) = (2/3 x 1) + (1/3 x 1/2) = 5/6

Así que P(CC|C) = (2/3 x 1) / (5/6) = 4/5 = 0,8

Si en el segundo lanzamiento volvemos a sacar cara, la probabilidad de que estemos lanzando la moneda con dos caras sube del 66% al 80%. Lógicamente, si seguimos repitiendo el experimento, cuántas más caras saquemos, más seguros estaremos de que tenemos la moneda con dos caras, aunque nunca tendremos una certeza total. Por supuesto, el experimento termina en el momento en que sacamos cruz, en el que la probabilidad de la moneda CC bajaría automáticamente a cero (y la de la moneda legal a 100%).

Como veis, la probabilidad no es tan inmutable como parece.

Y aquí dejamos de jugar con monedas por hoy. Solo deciros que, aunque sea menos conocido que el enfoque frecuentista, esto de la estadística bayesiana da para mucho. Existen manuales, programas informáticos especiales y métodos de análisis de resultados que incorporan la información que se deriva del estudio. Pero esa es otra historia…

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